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La apuesta del turismo acuático en Cuba

PorLaura Suarez

Nov 21, 2022 ,

Playa Santa Lucía, Cuba (CNN) — El tiburón gira y nada directamente hacia mí.

Solo hay mar abierto entre nosotros, ninguna jaula para protegerse del tiburón toro que se acerca, la especie considerada por muchos científicos como la más agresiva del mundo.

Empiezo a tener dudas sobre esta misión.

Antes de entrar al océano, Oromelio «Oro» Rodríguez Salabarría, el instructor de buceo cubano a mi lado, juró que nunca había tenido un cliente mordido por un tiburón. Ni siquiera un bocado.

Contraté guías locales y pasé semanas tratando con diferentes entidades dentro de la burocracia cubana en expansión para organizar una inmersión con estos tiburones. El Centro Internacional de Buceo Sharks Friends, administrado por el gobierno, en la remota ciudad cubana de Playa Santa Lucía, es el único lugar en el país, uno de los pocos en el mundo, donde los buzos pueden nadar con tiburones toro.

Con más de 350 dientes, una apariencia musculosa y la propensión ocasional a atacar barcos y personas, los tiburones toro tienen una reputación temible. Sin embargo, los ataques a los humanos son raros, mientras que las personas matan regularmente a los tiburones toro por sus aletas, hígado y piel.

Sin embargo, algunos gobiernos, incluido el de Cuba, están tratando de proteger a los tiburones y aprovechar un encuentro cercano, temiendo que los tiburones no ahuyenten a los visitantes de las playas, sino que los atraigan. El gobierno cubano está promoviendo paquetes turísticos en los que los visitantes experimentan los icónicos autos antiguos y cigarros de la isla, seguidos de una inmersión con los depredadores dentados.

«La gente viene a Cuba de todo el mundo para nadar con los tiburones», dijo Dan Whittle, director senior del Environmental Defense Fund, un grupo sin fines de lucro que en 2015 trabajó con el gobierno cubano, científicos locales y pesquerías para implementar mayores protecciones para vida marina en la isla.

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“Un tiburón vivo en el agua en algunos de estos parques nacionales vale cientos de miles de dólares”, dijo. Estima que el turismo de tiburones en Cuba suma millones de dólares al año.

Antes de la pandemia, el centro de buceo de Playa Santa Lucía solía atraer a entusiastas de los tiburones de todo el mundo.  (Foto: Riccardo Lombardo/REDA&CO/Universal Images Group/Getty Images)

Antes de la pandemia, el centro de buceo de Playa Santa Lucía solía atraer a entusiastas de los tiburones de todo el mundo. (Foto: Riccardo Lombardo/REDA&CO/Universal Images Group/Getty Images)

Oro, un instructor de buceo canoso y de voz profunda con más de 20 años de experiencia guiando inmersiones con tiburones, está entusiasmado con el tema. “Es el mito de que el tiburón es peligroso, un devorador de personas, que es agresivo”, dice Oro.

«Luego ves un tiburón a un metro y medio de distancia, y cuando sales del agua, dices: ‘¡Esta es la mejor inmersión de todas!'».

Una industria en crecimiento

Los operadores turísticos en las Bahamas ya han descubierto el gran negocio que puede ser el buceo con tiburones. Según un estudio publicado en Biological Conservation, en 2014, los buzos que visitaron las Bahamas para nadar con tiburones contribuyeron con más de $100 millones a la economía local de las Bahamas.

Si bien el turismo de tiburones en Cuba es una operación mucho más pequeña, los guías tienen la esperanza de que los arrecifes vírgenes de la isla y los mayores esfuerzos para salvaguardar las aproximadamente 100 especies nativas de tiburones atraigan a visitantes que hasta ahora han tardado en regresar desde la pandemia.

Cuba quiere proteger a sus tiburones y aprovechar un encuentro cercano.  (Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)Cuba quiere proteger a sus tiburones y aprovechar un encuentro cercano.  (Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)

Cuba quiere proteger a sus tiburones y aprovechar un encuentro cercano. (Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)

(Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)(Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)

(Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)

Antes del covid-19, el centro de buceo de Playa Santa Lucía solía atraer a aficionados a los tiburones de todo el mundo, dicen los guías. Ahora los clientes son escasos. Carrie Prevost, una turista canadiense, fue una de las pocas visitantes recientes que optó por nadar con los tiburones toro.

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“Es un mundo al que no pertenezco y es muy emocionante tener la oportunidad de hacerlo. Estoy emocionada y nerviosa al mismo tiempo”, dijo a CNN.

Mientras se ponía su equipo de buceo para su primer intento de ver a los tiburones, Prevost admitió que el tema musical de la película «Tiburón» sonaba en su cabeza.

«Vi la película muy joven y tenía miedo de nadar en piscinas, y mucho menos en el océano, así que este es un desafío que superar», agregó.

Los biólogos marinos dicen que a pesar de la gran publicidad que pueden generar los ataques a los humanos, los tiburones generalmente no son una amenaza y son necesarios para mantener los arrecifes y las poblaciones de peces saludables.

Los guías de buceo con tiburones han trabajado para educar a la población local sobre este punto, argumentando a los pescadores locales que los tiburones pueden traer beneficios económicos tangibles.

«Le decimos a los residentes que no los maten, que no los pesquen. Siempre estamos trabajando en eso», dice el guía de buceo Lázaro Suárez Zayas. “El tiburón toro no está en peligro de extinción, pero es de esta zona y lo usamos como un recurso natural, por lo que debemos protegerlo”.

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Algunos guías, orgullosos de su conexión con los animales, dicen que creen que los tiburones los reconocen.

Tan pronto como se mete al agua para nuestro buceo con tiburones, Lázaro lanza rápidamente algunos pargos. Dice que quiere atraer tiburones pero no sobreestimularlos.

A más de 25 metros de profundidad bajo el agua, nadamos junto a los restos de un barco español que se hundió hace más de un siglo y Lázaro se vuelve hacia mí y hace con una de sus manos la señal de una aleta sobre su cabeza.

Al principio, no veo nada en el agua azul penetrante. Entonces aparece un tiburón toro.

Nos sentamos en el fondo del océano mientras el tiburón da vueltas. Es más largo que yo. Llega otro tiburón y los dos devoran rápidamente el pez que ha despachado Lázaro. Lázaro alimenta al tiburón directamente en su boca, retirando la mano en el último momento antes de que se le cierren los dientes.

Los tiburones toro tienen una reputación temible, pero los ataques a humanos son raros.  (Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)Los tiburones toro tienen una reputación temible, pero los ataques a humanos son raros.  (Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)

Los tiburones toro tienen una reputación temible, pero los ataques a humanos son raros. (Foto: Centro de buceo Sharks Friends, Playa Santa Lucía, Cuba)

El tiburón más grande fija sus ojos negros como la medianoche en mí y se dirige hacia mí. Recuerdo lo que dijeron los guías acerca de no entrar en pánico, nadar o agitarme para que el tiburón pensara que estoy herido o que soy una presa fácil.

Aunque mi pulso está acelerado, es difícil no admirar a un animal tan claramente en su elemento. El tiburón nada detrás de mí. Giro la cabeza mientras señalo «ok» a Lázaro y Oro.

Creo que me está mirando.

Durante unos breves segundos, el tiburón que da vueltas capta toda mi atención como si no hubiera nada más en el mundo. ¿Atacará o se acercará para mirar más de cerca? ¿Qué pueden hacer realmente los guías para protegerme?

Es emocionante estar a unos metros de distancia; Tal como me prometieron los guías, este ya es uno de los mejores buceos de mi vida. Afortunadamente, mi fascinación por el tiburón no es mutua.

Después de algunos acercamientos, el tiburón pierde interés y se aleja nadando lentamente.

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Laura Suarez

Geek, tengo más de 16 años de experiencia en desarrollo web y también me he expandido a publicaciones impresas, medios y publicidad. Siempre trato de desafiarme a mí mismo para lograr las ambiciones que anhelo. Si desea saber más, póngase en contacto.

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